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Preocupante aumento de la contaminación por mercurio en países en vías de desarrollo

(11/01) Según el informe Mercurio: Es tiempo de actuar, elaborado por el Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), las emisiones de mercurio al medio ambiente en zonas de África, Asia y América del sur han aumentado debido principalmente a la utilización de elementos tóxicos en la minería de oro a pequeña escala y a través de la quema de carbón para la generación de electricidad.

Según el Global Mercury Assessment 2013, las emisiones de este metal tóxico en la minería artesanal de oro han aumentado significativamente desde 2008. Además, el aumento de los precios del oro ha impulsado un crecimiento de esta actividad.

Por otra parte, debido a su rápida industrialización, Asia es la mayor emisora de de mercurio y es la responsable de la mitad de las emisiones mundiales.

En informe del PNUMA evalúa por primera vez el nivel de mercurio en ríos y lagos, y se estima que 260 toneladas de este metal, anteriormente retenidas en el suelo, están siendo liberados en ellos.

Así, la exposición humana al mercurio se produce a través del consumo. Y en los últimos 100 años las emisiones producidas por la acción del hombre ha causado que la presencia de mercurio hasta los 100 metros de profundidad se duplique, y que aumente un 25% en aguas más profundas.

El estudio, que proporciona un desglose completo de las emisiones de mercurio por región y sector económico, también destaca las emisiones más significativas en el medio ambiente vinculadas a la contaminación y la deforestación.

Coincidiendo con la publicación del estudio, se va a presentar una nueva evaluación en el Comité Intergubernamental de Negociación sobre el Mercurio (INC5), que se celebrará en Ginebra del 13 al 18 de enero de 2013. Los gobiernos asistentes tienen como objetivo alcanzar acuerdos que se materialicen en un tratado internacional y vinculante que reduzca los riesgos para las personas y el medio ambiente por exposición al mercurio.

Este tratado reduciría los casos de trastornos neurológicos y de comportamiento, y otros problemas de salud relacionados con el mercurio, así como la contaminación de suelos y ríos causados por las emisiones hechas por el hombre.

Según Achim Steiner, Director Ejecutivo del PNUMA, "el mercurio, que existe en varias formas, sigue siendo un gran desafío global, regional y nacional en términos de amenaza para la salud humana y el medio ambiente".

"El mercurio ha sido conocido como una toxina y un peligro durante siglos, pero hoy en día tenemos muchas de las tecnologías alternativas y los procesos necesarios para reducir los riesgos para decenas de millones de personas, entre ellas mujeres embarazadas y sus bebés. Un buen resultado también puede ayudar a en un futuro más sostenible para las futuras generaciones", agregó Steiner.

El mercurio liberado de la industria y otras fuentes artificiales puede circular en el ambiente durante siglos. Esto significa que es probable que pasen varios años o incluso décadas antes de que las reducciones en las emisiones de mercurio tengan un efecto demostrable sobre sus niveles en la naturaleza y la cadena alimentaria.

El informe destaca además el aumento de la presencia de mercurio en el Ártico, donde se depositan unas 200 toneladas anuales. Esto ha llevado a que en los últimos 150 años se haya multiplicado por 10 los niveles de mercurio en algunas especies silvestres.

Actualmente, las emisiones de mercurio procedentes de la minería de oro a pequeña escala alcanzan las 727 toneladas anuales, un 35% del total mundial, afectando directamente a entre 10 y 15 millones de personas (de los que se estima que unos 3 millones son mujeres y niños).

Por su parte, la quema de carbón es responsable de la emisión de unas 475 toneladas de mercurio anuales, alrededor del 24% del total mundial.

Otras fuentes de contaminación por mercurio son la producción de metales y cemento, los dispositivos electrónicos, baterías, interruptores, bombillas de bajo consumo, algunos productos cosméticos, rellenos y productos dentales o la producción de plásticos.

Informe completo Mercurio: Es tiempo de actuar

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